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Popmart Tour: 1a manga (1997)

Los años siguientes a ZooTV se convirtieron en una especie de resaca musical para U2. Después de tres años en los que habían grabado dos discos, puesto en marcha una gira tan monstruosa como ZooTV, y de paso cambiado por completo su imagen mesiánica de finales de los ochenta, U2 se alejó de los estudios durante buena parte de 1994 y 1995. A mediados de ese año empezaron a trabajar en dos proyectos paralelos. Uno era una colaboración con Brian Eno en una especie de disco de bandas sonoras reales o inventadas que vio la luz en otoño de 1995 bajo el nombre de Original Soundtracks 1. El otro era la grabación de su nuevo disco que se alargó hasta finales de 1996, anulando los planes iniciales de publicar el nuevo trabajo en otoño de ese mismo año.

Así eran los primeros bocetos creados por Mark Fisher

Las primeras ideas para la futura gira del siguiente disco de U2 empezaron mucho antes de lo habitual en el grupo. La posibilidad de volver a un escenario simple y básico (estilo Joshua Tour) se contempló al principio, cuando la banda anunciaba en prensa que trabajaban en "un disco de Rock 'n Roll" pero la idea de superar ZooTV y el camino que estaban tomando las nuevas canciones del grupo, más orientadas a la música de baile, les animó a seguir con otra gira de dimensiones colosales. Con la idea de publicar el álbum en otoño de 1996, se empezó a preparar una gira mundial por grandes estadios que empezaría en la primavera 1997, cubriendo la habitual ruta Norteamérica-Europa-Norteamérica y dejando los primeros meses de 1998 para visitar otros mercados. El objetivo era conseguir un gran éxito con el nuevo disco ya que la demanda necesaria para afrontar semejante calendario exigía ventas muy altas. Peter Williams y U2 trabajaron en los primeros bocetos. Las ideas iniciales mostraban un escenario lleno de pantallas, una pasarela central y hasta camiones con pantallas de vídeo que irían dando vueltas por el estadio. Al mismo tiempo se empezaban a cerrar las primeras fechas norteamericanas y las sesiones de grabación en Dublín y Miami se alargaban más de lo deseado.

Finalmente dieron con un diseño basado en una enorme pantalla LED que cubriría prácticamente la totalidad del fondo del escenario y una estructura que parodiaba la entrada a un supermercado. Si en 1991 decidieron convertir la televisión, y una crítica a la misma, en la protagonista de ZooTV, en 1996 optaron por la sociedad de consumo, llenando el escenario de referentes a la misma. Un enorme arco amarillo, con cierto parecido a una "media eme" del logo de McDonald's, se levantaría por delante de la pantalla, al tiempo que servía de soporte del sistema de sonido, camuflado bajo una especie de cesto de la compra de color naranja. La pantalla, protagonista absoluta del escenario, era la mayor del mundo jamás montada sobre un escenario, tanto que se transportaba por piezas y precisaba de ciertos cuidados para mantenerla. Un enorme palillo con una aceituna pinchada en su extremo superior, un limón y una ondulada pasarela que salía del lado de Adam completaban un escenario a priori más simple que ZooTV pero igualmente colosal. Al igual que en 1993, usarían dos estructuras metálicas idénticas que se montarían simultáneamente en dos ciudades a la vez, mientras que el limón, la pantalla y demás artilugios eran únicos, por lo que viajarían a cada destino, junto con los autobuses del personal, inmediatamente después de cada actuación. La construcción definitiva del escenario se encargó, de nuevo, a Mark Fisher. Para sus desplazamientos usarían un Boeing 727, llamado Pop Up, de color blanco y decorado con los logos de PopMart.

Uno de los mayores problemas para U2 era el coste de semejante espectáculo. Si ZooTV costaba 125,000 dólares al día, PopMart costaba 250,000 dólares diarios, hubiese o no concierto. Los rumores acerca de la desesperación de U2 por encontrar un sponsor para su nueva gira reflejaban el gran riesgo que corría el grupo en caso de no vender el número de entradas previsto. Incluso agotando todas las fechas no se aseguraban demasiados beneficios. Al igual que los Rolling Stones años atrás, U2 firmó con el promotor Michael Cohl para percibir una cantidad precisa (se dijo que 100 millones de dólares) a cambio de ceder los beneficios. Las entradas se fijaron a 45 dólares, algo que sorprendió a los fans, ya que era un precio sorprendentemente elevado en ese momento.

Preparativos para la gira en Las Vegas (Sam Boyd Stadium, Abril '97)

Con la gira ya prevista para su inicio el 25 de abril de 1997 en el Sam Boyd Silver Bowl de Las Vegas, la banda se vio obligada a terminar el disco con rapidez, ya que corrían el peligro de empezar la gira sin haber sacado aún el nuevo trabajo. El 12 de febrero organizaron una enorme rueda de prensa en un supermercado de Nueva York, donde presentaron su nueva gira ya denominada PopMart, a los medios de todo el mundo. La gira cubriría Norteamérica durante la primera manga, Europa durante el verano y volvería a Estados Unidos y Canadá en otoño donde actuarían en los enormes "dome", estadios cubiertos de fútbol americano o béisbol, debido a las condiciones climáticas de muchos estados. Las tres mangas incluían conciertos en ciudades o áreas donde no habían actuado antes: Winnipeg y Edmonton en Canadá, y Polonia, la República Checa, Grecia o Israel en Europa. En 1998 actuarían por primera vez en Sudamérica y terminarían en Oceanía, algunas ciudades asiáticas, y finalmente en Sudáfrica. Tocaron Holy Joe y contestaron a las preguntas de los periodistas.

Finalmente Pop apareció el 3 de marzo de 1997 y poco después se pusieron a la venta las primeras entradas para Norteamérica y Europa. Las cifras iniciales fueron espectaculares: 80 millones de dólares de recaudación y 1,5 millones de entradas, pero estaban muy por debajo de lo esperado. En los mercados habitualmente fuertes para U2, como Nueva York, Chicago, Boston, Canadá, Londres o Rotterdam, las entradas se agotaban en horas, o incluso minutos, pero en otras ciudades la venta de entradas incluso se quedaba por debajo de la mitad de lo esperado.

A finales de marzo de 1997 se empezó a montar el nuevo escenario en el mismo estadio que acogería la primera fecha de la gira en Las Vegas, algo que hizo pensar a mucha gente que U2 había elegido esa ciudad por su relación con el consumo y la cultura del juego. McGuinness aclaró que simplemente necesitaban un estadio sin equipo de fútbol para poder usarlo durante un mes y ese era el apropiado. El 16 de abril empezaron una serie de intensos ensayos que, al igual que en 1992, congrearían a cientos de fans cada noche. La banda parecía tener muchos problemas para ensayar las nuevas canciones y la tensión aumentaba a medida que se acercaba la noche inaugural.

La enorme pantalla LCD era uno de los signos característicos de Popmart

El viernes 25 de abril de 1997, en un Sam Boyd Silver Bowl lleno con 36,742 fans y VIPs venidos de todo el mundo, U2 inauguró su nueva gira: PopMart. Después de los teloneros Race Against The Machine, la música de un clásico de 1979, Pop Muzik, empezó a sonar por el sistema de sonido hasta que las letras escritas en rojo de la palabra POP, se dibujaron en la pantalla y la banda apareció por uno de los lados de la pista, simulando la entrada a un cuadrilátero antes de una lucha. La O de POP serviría a su vez de pantalla por la que ver la entrada del grupo. Edge lucía un traje de cowboy negro, con gafas de sol y camiseta de músculos. Adam iba vestido con máscara antigas, casco y un traje de camuflaje azul, mientras que Larry era el más convencional y tan solo llevaba un conjunto negro en el que se leía Hit Man. Bono llevaba un albornoz blanco de boxeador, capucha incluída, mientras daba pequeños sorbos a un bote y hacía gestos de boxeador previos a su entrada al ring. Subieron por el mini-escenario y uno por uno tomaron sus posiciones en el escenario principal mientras Bono seguía con sus gestos de boxeador. Las primeras notas de Mofo empezaron a sonar y el show ya estaba en marcha.

Al igual que casi todas las canciones del nuevo disco, Mofo sonó extraña, evidenciando la falta de ensayos y de coordinación con los secuenciadores. I Will Follow, de nuevo en su habitual segundo puesto del setlist, se enlazó con las notas finales de Mofo, mientras que Do You Feel Loved sonaba igualmente poco trabajada. Las nuevas canciones, como Gone, Last Night On Earth o If God Will Send His Angels se turnaban con clásicos de la banda como Pride, I Still Haven't Found o Until The End Of he World. El final de Even Better era adornado con la imagen de la evolución del mono al hombre llevando carritos de la compra mientras que Last Night On Earth aparecían unos curiosos y algo violentos dibujos animados.

En el miniescenario trataron de interpretar Staring At The Sun, pero les salió tan mal que tuvieron que parar y empezar de nuevo. Por su parte, Edge divirtió al público con una versión Karaoke del Daydream Believer de los Monkees. Bullet The Blue Sky fue tocada con un nuevo arreglo algo funky aunque manteniendo el solo añadido en ZooTV. Bono aparecía vestido con un extraño traje adornado con sombrero y un enorme interrogante en su espalda mientras jugueteaba con un paraguas adornado con la bandera estadounidense. El final de Please, muy emotiva en directo, se enlazó con Where The Streets Have No Name, encargada de finalizar el setlist y que incluía un nuevo arreglo tecno al final.

U2 aterrizó sobre las cabezas del publico dentro de su limon motorizado

La espera para los bises se adornó con las imágenes de Leigh Bowery, un artista inglés que simulaba una obesa bailarina de aires árabes que bailaba mientras sonaba la versión Perfecto Mix de Lemon. La re-entrada de U2 mostró la utilidad real del enorme limón. Usando la pasarela como vía, el ahora plateado limón se movió hasta el mini-escenario hasta abrirse por la mitad y mostrar a los cuatro miembros de la banda descendiendo como si de un alunizaje se tratara. Interpretaron una desafortunada versión de Discothèque, seguida de If You Wear That Velvet Dress y With Or Without You, que cerraba la primera tanda de bises. La segunda empezó con Hold Me, Thrill Me, Kiss Me, Kill Me, y se cerró con Mysterious Ways y One. Para los bises, Edge cambió su traje negro de cowboy por uno de color blanco, mientras que Bono lucía un curioso traje adornado con una especie de burbujas plateadas.

La noche inaugural provocó reacciones de todo tipo entre los fans y la prensa, pero era evidente que U2 necesitaba trabajar más en las nuevas canciones y que, por primera vez, la presión les había superado. La caída de Pop en las listas de ventas tampoco ayudó demasiado. El segundo concierto, en el enorme y a la vez medio vacío Jack Murphy Stadium de San Diego, no fue mucho mejor aunque se notó que la presión de la noche inaugural había desaparecido.

Los primeros conciertos de la gira tuvieron lugar en los siempre complicados estados del sur y medio-oeste, durante las tres primeras semanas de mayo, en las que U2 trató de mejorar los fallos iniciales de PopMart. En Denver, donde apenas habían vendido la mitad del aforo y el frío desmotivó al ya reducido público, se inició una leve mejora que se confirmó en Salt Lake City y Eugene. If You Wear That Velvet Dress desapareció durante algunos conciertos y en Tempe tocaron por última vez Do You Feel Loved. Por otra parte la transición entre canciones empezaba a ser más ágil y cada vez parecían más adaptados al nuevo espectáculo. Sin embargo, y a excepción de Las Vegas y Salt Lake City, ni una sola de las primeras fechas consiguió agotar las entradas disponibles, rozando incluso lo inimaginable en U2 años atrás: estadios medio vacíos. Por su parte, la voz de Bono parecía no estar en su mejor forma, y en algunos conciertos le costaba cantar algunas canciones.

En Memphis tuvieron que volver a interrumpir Staring At The Sun y en Clemson (Carolina del Sur) apenas vendieron 20,000 entradas en un estadio que podía acoger más de 80,000 espectadores. Aprovecharon sus estancia en Kansas City para cortar varios tramos de autopista y rodar el vídeo de Last Night On Earth. En Columbus (Ohio) rozaron el lleno en el enorme Ohio Stadium, beneficiándose del hecho que era el único concierto programado en todo el estado.

Bono lució un vestuario acorde con la estética de la gira

Después de tres semanas de gira y doce conciertos llenos de problemas y muchas entradas sin vender, el PopMart Tour llegó a los poderosos y siempre receptivos estados del norte .La noche anterior al concierto en Washington la enorme pantalla LED quedó inutilizada en algunos de sus paneles después de una tormenta nocturna. Aunque no consiguieron llenar el RFK Stadium, la mejora en la ejecución del repertorio era evidente y motivados por los fallos de la pantalla ofrecieron un buen concierto. Oficialmente se canceló el siguiente concierto, en el Carter Finley Stadium de Raleigh (Carolina del Norte), debido al trabajo necesario para reparar la pantalla, aunque el rumor indicaba que la razón era la baja venta de entradas.

El día 31 de mayo y los días 1 y 3 de junio tocaron en el Giants' Stadium de East Rutherford, cerca de Nueva York, para los que se habían vendido unas 129,000 entradas de las más de 140,000 disponibles. A mediados de mayo se empezaron a cancelar algunos conciertos previstos inicialmente: el segundo en Philadelphia, el tercero en Boston y Londres, etc. Dentro de esos planes también entraba la posibilidad de tocar hasta cinco noches en el Giants' Stadium. Finalmente fueron las tres fechas citadas, quedando algunas entradas por vender para la primera noche, algunas más para la segunda y cerca de 8,000 para la tercera. Incluso limitaron la capacidad original de 55,000 espectadores a 46,000 con el objetivo de asegurar las ventas.

Era la muestra más evidente de que la demanda de U2 en Estados Unidos había bajado bastante en comparación con 1987 y 1992. Durante esos conciertos finalmente encontraron una solución acústica para Staring At The Sun pero lo más importante fue la evidente mejora en la puesta en escena de todo el espectáculo después de los intensos ensayos de cara a esos conciertos tan importantes.

El 7 de junio tocaron en el Downing Stadium de Nueva York, dentro del llamado Tibetan Freedom Concert, un concierto benéfico a favor del Tibet. Hacía años que U2 no participaba en un festival y lo hizo sin su habitual escenario, a plena luz del día, vestidos casi de calle y con un setlist corto pero inspirado. Tocaron Gone, Mysterious Ways, One, Until The End Of The World y Please.

Daba la sensación que PopMart había entrado en una racha de buenos conciertos y sin mayores problemas. En Philadelphia, aún con la cancelación del segundo concierto en esa ciudad, agotaron todas las entradas disponibles por primera vez desde la cuarta fecha de la gira en Salt Lake City. El mismo éxito se repitió en los tres primeros conciertos de U2 en Canadá desde 1992. Tocaron en Winnipeg y Edmonton, ciudades en las que no había tocado nunca. En Edmonton agotaron dos fechas en el Commonwealth Stadium (90,000 entradas) y el With Or Without You de la primera noche apareció como cara B del single de Please, en septiembre de 1997.

U2 sacó tiempo para actividades benéficas

De Canadá a California, donde tenían previstos tres conciertos en dos ciudades. En Oakland, cerca de San Francisco, actuaron dos noches en el enorme Oakland Stadium con el grupo británico Oasis como teloneros especiales. Para la segunda noche quedaron casi 20,000 entradas sin vender en un estadio que ya había reducido su capacidad original. El 21 de junio tocaron en el mítico Coliseum de Los Angeles para el que se había previsto una enorme fiesta posterior al concierto en el cercano Sports Arena. Como de costumbre cuando tocan en Los Angeles, numerosos actores de Hollywood y artistas varios acudieron a la zona VIP.

La primera manga del PopMart terminó con actuaciones en Chicago y Boston, dos de los principales mercados de U2 en Estados Unidos. En Chicago tocaron tres noches en el Soldier Field, agotando las dos primeras fechas y confirmando la buena salud de PopMart en el final del tramo norteamericano. Añadieron New Year's Day al setlist y fijaron la secuencia: New Year's Day, Pride, I Still Haven't Found y All I Want Is You que se mantendría casi intacta hasta el final de la gira.

En Boston cerraron la gira con dos noches con todo vendido en el Foxboro Stadium. Finalmente parecía que PopMart funcionaba correctamente y el hecho de terminar este tramo en zonas de más seguimiento popular ayudó a olvidar las primeras fechas de la gira. Fueron dos conciertos de gran actividad sobre el escenario y la segunda noche subieron los Fun Lovin' Criminals (teloneros en la parte final de la gira) para cantar con The Edge.

En total fueron 29 conciertos en 22 ciudades de 19 estados para los que se vendieron 1,096,547 entradas, con una asistencia media 37,812 personas por concierto y una recaudación total de 53,798,240 dólares.

 

>> Popmart 2a manga (1997)

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